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Les restes d'un ancien lac découverts sous la glace du Groenland
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Les restes d'un ancien lac découverts sous la glace du Groenland

Des scientifiques ont détecté ce qu'ils pensent être les sédiments d'un ancien lac sous près de deux kilomètres de glace dans le nord-ouest du Groenland. Etendu sur quelque 7.100 kilomètres carrés, il serait âgé d'au moins plusieurs centaines de milliers d'années.

Quelques mois après l'observation d'un vaste jardin de coraux caché dans les profondeurs, c'est une nouvelle découverte qui vient de faire surface au Groenland. Dans le nord-ouest du pays, des scientifiques ont identifié les restes d'un immense lac aujourd'hui disparu. Une étendue dont l'âge remonterait au moins à plusieurs centaines de milliers d'années.

Cette fois-ci, ce n'est pas au large des côtes que la trouvaille est apparue mais sous la glace elle-même. A quelque 1,8 kilomètre sous la surface. C'est en explorant les profondeurs depuis les airs avec des instruments radars pour étudier la topographie que les chercheurs ont mis au jour les vestiges de cet ancien lac.

Un bassin de plus de 7.000 km2

D'après leur étude publiée dans la revue Earth and Planetary Science Letters, le bassin s'étend sur une surface de quelque 7.100 kilomètres carrés et un volume de 580 kilomètres cubes. Totalement asséché, il n'abrite aucune eau liquide et est désormais rempli de sédiments entassés sur une épaisseur allant jusqu'à 1,2 kilomètre.

A partir des données, les chercheurs ont calculé que la profondeur de l'eau dans le lac oscillait entre 50 et 250 mètres. Les observations ont quant à elles montré que le bassin était autrefois alimenté par un réseau comportant au moins 18 cours d'eau dont les lits sont apparus gravés dans la roche d'un escarpement situé au nord.

Ces dernières années, les scientifiques ont mis en évidence plusieurs lacs subglaciaires en Antarctique comme au Groenland. Ils prennent la forme d'eau liquide piégée dans la glace ou entre des roches et la glace. Ce serait néanmoins la première fois qu'un tel lit de lac fossile est identifié.

Les chercheurs pensent que l'étendue s'est formée alors que la zone était dépourvue de glace et qu'elle s'est ensuite retrouvée recouverte puis gelée en partie. En l'absence de preuves déterminantes, difficile en revanche de déterminer exactement l'âge du bassin, ni même son processus de formation.

gés d'au moins plusieurs centaines de milliers d'années

Les recherches menées jusqu'ici ont suggéré que la glace avait avancé et reculé de façon périodique au cours des dix voire trente derniers millions d'années au Groenland. Il est donc possible que la région se soit retrouvée exposée puis recouverte à plusieurs reprises au cours de ces évolutions, ouvrant la voie à différents scénarios.

D'après Guy Paxman, chercheur au Lamont-Doherty Earth Observatory de l'université Columbia et principal auteur de l'étude, la profondeur des sédiments suggère cependant qu'ils se sont accumulés à cet endroit durant plusieurs centaines de milliers voire des millions d'années.

"Dans des conditions basiques favorables, les sédiments de lac peuvent rester préservés sous les nappes glaciaires pendant des millions d'années", précisent les auteurs dans leur rapport. Et ils pourraient aider à en savoir plus. "Si nous pouvions accéder à ces sédiments, ils pourraient nous dire quand la glace était présente ou absente", a confirmé Guy Paxman.

Une fenêtre sur un passé inconnu ?

Outre leur âge, le contenu des sédiments demeure également un mystère. Par le passé, des études ont mis en évidence des restes de pollens dans des matériaux collectés dans la glace, suggérant que le Groenland pourrait avoir connu des périodes plus chaudes qui auraient permis le développement de plantes voire de forêts.

Mais le scénario demeure là encore à confirmer. Ce qui n'empêche pas les chercheurs d'espérer trouver dans ces sédiments "une archive" de fossiles et de signaux chimiques remontant à un passé inconnu. "Cela pourrait constituer un dépôt important d'informations dans un paysage aujourd'hui totalement caché et inaccessible", a confirmé Guy Paxman.

Autant d'informations qui pourraient fournir des aperçus précieux de "l'histoire glaciaire, climatologique et environnementale" de la région, complètent les auteurs dans le rapport. Ces données pourraient également influencer les prévisions sur l'évolution de la glace du Groenland au cours des prochaines décennies.

"Nous travaillons à comprendre comme la calotte glaciaire du Groenland s'est comportée par le passé. C'est important si nous voulons comprendre comment elle se comportera dans le futur", a souligné le spécialiste dans un communiqué. Accéder à ces sédiments, cachés à près de 2 km sous la surface, ne s'annonce toutefois pas comme une tâche aisée.

Dans les années 1990, une équipe est parvenue à collecter la carotte de glace la plus profonde en pénétrant à quelque trois kilomètres sous la glace du Groenland. Si des forages légèrement plus profonds ont été réalisés en Antarctique depuis, l'opération n'a pas encore été répétée dans les régions arctiques.


Source : Géo
Crédit : VWPics/Universal Images Group via Getty Images

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Les restes d'un ancien lac découverts sous la glace du Groenland

Des scientifiques ont détecté ce qu'ils pensent être les sédiments d'un ancien lac sous près de deux kilomètres de glace dans le nord-ouest du Groenland. Etendu sur quelque 7.100 kilomètres carrés, il serait âgé d'au moins plusieurs centaines de milliers d'années.

Quelques mois après l'observation d'un vaste jardin de coraux caché dans les profondeurs, c'est une nouvelle découverte qui vient de faire surface au Groenland. Dans le nord-ouest du pays, des scientifiques ont identifié les restes d'un immense lac aujourd'hui disparu. Une étendue dont l'âge remonterait au moins à plusieurs centaines de milliers d'années.

Cette fois-ci, ce n'est pas au large des côtes que la trouvaille est apparue mais sous la glace elle-même. A quelque 1,8 kilomètre sous la surface. C'est en explorant les profondeurs depuis les airs avec des instruments radars pour étudier la topographie que les chercheurs ont mis au jour les vestiges de cet ancien lac.

Un bassin de plus de 7.000 km2

D'après leur étude publiée dans la revue Earth and Planetary Science Letters, le bassin s'étend sur une surface de quelque 7.100 kilomètres carrés et un volume de 580 kilomètres cubes. Totalement asséché, il n'abrite aucune eau liquide et est désormais rempli de sédiments entassés sur une épaisseur allant jusqu'à 1,2 kilomètre.

A partir des données, les chercheurs ont calculé que la profondeur de l'eau dans le lac oscillait entre 50 et 250 mètres. Les observations ont quant à elles montré que le bassin était autrefois alimenté par un réseau comportant au moins 18 cours d'eau dont les lits sont apparus gravés dans la roche d'un escarpement situé au nord.

Ces dernières années, les scientifiques ont mis en évidence plusieurs lacs subglaciaires en Antarctique comme au Groenland. Ils prennent la forme d'eau liquide piégée dans la glace ou entre des roches et la glace. Ce serait néanmoins la première fois qu'un tel lit de lac fossile est identifié.

Les chercheurs pensent que l'étendue s'est formée alors que la zone était dépourvue de glace et qu'elle s'est ensuite retrouvée recouverte puis gelée en partie. En l'absence de preuves déterminantes, difficile en revanche de déterminer exactement l'âge du bassin, ni même son processus de formation.

gés d'au moins plusieurs centaines de milliers d'années

Les recherches menées jusqu'ici ont suggéré que la glace avait avancé et reculé de façon périodique au cours des dix voire trente derniers millions d'années au Groenland. Il est donc possible que la région se soit retrouvée exposée puis recouverte à plusieurs reprises au cours de ces évolutions, ouvrant la voie à différents scénarios.

D'après Guy Paxman, chercheur au Lamont-Doherty Earth Observatory de l'université Columbia et principal auteur de l'étude, la profondeur des sédiments suggère cependant qu'ils se sont accumulés à cet endroit durant plusieurs centaines de milliers voire des millions d'années.

"Dans des conditions basiques favorables, les sédiments de lac peuvent rester préservés sous les nappes glaciaires pendant des millions d'années", précisent les auteurs dans leur rapport. Et ils pourraient aider à en savoir plus. "Si nous pouvions accéder à ces sédiments, ils pourraient nous dire quand la glace était présente ou absente", a confirmé Guy Paxman.

Une fenêtre sur un passé inconnu ?

Outre leur âge, le contenu des sédiments demeure également un mystère. Par le passé, des études ont mis en évidence des restes de pollens dans des matériaux collectés dans la glace, suggérant que le Groenland pourrait avoir connu des périodes plus chaudes qui auraient permis le développement de plantes voire de forêts.

Mais le scénario demeure là encore à confirmer. Ce qui n'empêche pas les chercheurs d'espérer trouver dans ces sédiments "une archive" de fossiles et de signaux chimiques remontant à un passé inconnu. "Cela pourrait constituer un dépôt important d'informations dans un paysage aujourd'hui totalement caché et inaccessible", a confirmé Guy Paxman.

Autant d'informations qui pourraient fournir des aperçus précieux de "l'histoire glaciaire, climatologique et environnementale" de la région, complètent les auteurs dans le rapport. Ces données pourraient également influencer les prévisions sur l'évolution de la glace du Groenland au cours des prochaines décennies.

"Nous travaillons à comprendre comme la calotte glaciaire du Groenland s'est comportée par le passé. C'est important si nous voulons comprendre comment elle se comportera dans le futur", a souligné le spécialiste dans un communiqué. Accéder à ces sédiments, cachés à près de 2 km sous la surface, ne s'annonce toutefois pas comme une tâche aisée.

Dans les années 1990, une équipe est parvenue à collecter la carotte de glace la plus profonde en pénétrant à quelque trois kilomètres sous la glace du Groenland. Si des forages légèrement plus profonds ont été réalisés en Antarctique depuis, l'opération n'a pas encore été répétée dans les régions arctiques.


Source : Géo
Crédit : VWPics/Universal Images Group via Getty Images

LE GUIDE Naturellement

Agenda . . .

25 - Doubs

Jusqu'au 9 janvier 2022

EXPOSITION
"DESTINS DE CIRQUE"

Cette exposition présente les destins des femmes et hommes du cirque entre ombres et lumières. Costumes, affiches, instruments de musique, gravures originales, films … évoquent l’art du cirque du XVIIIe siècle à nos jours.
Les fabuleux dessins aquarellés des sœurs Vesque, les planches uniques du grand costumier Gérard Vicaire éclairent ces destins de cirque.

Saline royale
Grande rue
25610 ARC-ET-SENANS
03 81 54 45 45
www.salineroyale.com


34 - Hérault

A partir du 28 février

EXPOSITION - VISITE VIRTUELLE GRATUITE
"DERNIERS IMPRESSIONNISTES, LE TEMPS DE L'INTIMITÉ"

En raison de l'épidémie et de la fermeture nationale des musées, l'exposition n'aura malheureusement été ouverte au public que pendant cinq semaines.
La visite virtuelle est accessible gratuitement, depuis le site internet du Musée de Lodève et sans limite de temps. Les salles de l'exposition en 360°, les commentaires audio des œuvres... visitez l'exposition comme si vous y étiez sur votre ordinateur ou votre smartphone.
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Musée de Lodève
Square George Auric
34700 Lodève
04 67 88 86 10
www.museedelodeve.fr

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